Institut français
d’archéologie orientale - Le Caire

Tabbet al-Guech (Saqqâra-sud)

flèche chronologique de -2350 à -2050 et de -750 à  env.

Nom du site: Tabbet al-Guech طبة الجيش

Plan schématique de la fouille, mars 2010.
Plan schématique de la fouille, mars 2010.

Responsable: Vassil Dobrev (égyptologue, archéologue, IFAO).

Collaborations:

  • Egyptologues, épigraphistes: Bernard Mathieu (University of Montpellier 3), Vassil Dobrev (IFAO), Yannis Gourdon (IFAO).
  • Architecte: Pieter Collet.
  • Topographes: Olivier Onézime (IFAO), Mohamed Gaber (IFAO).
  • Céramologue: Teodozja Rzeuska (Academy of Science, Warsaw).
  • Anthropologues et spécialistes rayon X: Roxie Walker (Institute for Bioarchaeology, San Francisco), Salima Ikram (AUC), Diane Laville et Afaf Wahba (CSA).
  • Dessinateur: Khaled Zaza (IFAO).
  • Photographes: Gaël Pollin (IFAO), Ehab Mohamed (IFAO).
  • Restaurateur: Abeid Mahmoud (IFAO).
  • Géophysiciens: (CNRS, Paris VI): Christian Chamerlynck, Roger Guerin, Fayçal Rejiba.
  • Géologues: Suzanne Reynaud (CNRS), Henri de la Boisse (CNRS), Farid Makroum (University of Mansoura).

Institution partenaire:

  • CSA.
  • British Museum (Institute of Bioarchaeology)

Dates du chantier: mi-octobre à mi-février.

Le site de Tabbet al-Guech (abréviation = Tb) occupe, sur 1 km2, la partie nord de Saqqâra-Sud; il peut être divisé en quatre quarts: Tb NE, Tb SE, Tb NW et Tb SW. La mission de l’IFAO est, depuis 2000, sur Tb NW, portion du site dont la surface s’étale sur 15 ha (la zone actuellement fouillée représente un carré de 50 m sur 50 m, soit 2 % de la surface totale du site).

Problématique

Vue aérienne montrant la position du site de Tabbet al-Guech à Saqqâra-Sud.
Vue aérienne montrant la position du site de Tabbet al-Guech à Saqqâra-Sud.

La découverte de nombreuses pyramides de reines autour de la pyramide de Pépy I (1987-2007) a ouvert de nouveaux horizons pour les recherches historiques de la VIᵉ dynastie. Toutefois, l’histoire memphite de cette dynastie bute actuellement sur un point précis: l’absence totale de pyramides de la moitié des pharaons attestés par les listes royales. La plus connue de ces listes, et certainement la plus fiable, est la Liste Royale d’Abydos (XIXᵉ dynastie) qui mentionne les noms de huit pharaons à l’endroit où l’on s’attend à trouver les souverains de la VIᵉ dynastie: Téti, Ouserkarê, Méryrê (Pépy I), Mérenrê I, Néferkarê (Pépy II), Mérenrê II, Nétjerkarê et Menkarê. Si les complexes pyramidaux de Téti, Pépy I, Mérenrê I et Pépy II ont été identifiés en 1880-1881, ceux des quatre autres pharaons restent inconnus à ce jour.

L’objectif principal des fouilles à Tabbet al-Guech est d’apporter une preuve archéologique de l’existence du complexe funéraire d’au moins un de ces rois manquants, complexe funéraire qui serait l’élément architectural central d’une nécropole remontant à la VIᵉ dynastie.

Historique des fouilles

Le choix du site de Tabbet al-Guech – et plus particulièrement de son quart nord-ouest –, a été déterminé par plusieurs raisons. Il y a d’une part la position géographique très favorable, entre les pyramides de Djoser et Ounas au nord et celles de Pépy Iᵉʳ et Mérenrê Ier au sud, ce qui constitue un lieu probable pour l’établissement d’un monument royal. Un second argument qui a poussé à se diriger vers ce site est son emprise de 15 ha, surface suffisamment grande pour accueillir une pyramide royale et son temple funéraire (environ 2 ha), mais aussi l’indispensable nécropole des particuliers dont les tombes sont généralement placées autour du tombeau du pharaon.

Les dernières campagnes de fouilles (2008-2011) ont confirmé que sur le site se trouve une nécropole de la VIᵉ dynastie, nécropole qui n’avait pas encore été repérée jusqu’à présent. La découverte de cette nécropole de la fin de l’Ancien Empire (c. 2300-2100 av. J.-C.) a été accompagnée par celles de la Première Période Intermédiaire (c. 2100-1900 av. J.-C.) et de la Basse Epoque (c. 600-300 av. J.-C.).

La mission a concentré ses efforts dans l’angle sud-est du site. La zone actuellement fouillée est un carré de 50x50 m, ce qui représente le quart d’un hectare, une superficie infime par rapport à la surface totale de la nécropole qui s’étale sur 15 ha. Même s’il s’agit d’un espace assez limité, l’occupation y est très dense.

Tombes de l’époque de l’Ancien Empire.

Tabbet al-Guech - Chapelle de Haounéfer.
Tabbet al-Guech - Chapelle de Haounéfer.

Six murs d’enceinte en briques crues, dont la taille varie de 4x8 m à 7x10 m (ht. max. de 3 m), protègent des cours à ciel ouvert taillées dans la montagne, où se trouve l’accès aux chapelles des tombes; de nombreux puits funéraires sont placés soit dans les cours, soit à l’intérieur des chapelles. Ce type d’architecture funéraire, un groupement de tombes protégées par un mur d’enceinte, est appelé par les Égyptiens per-djet (maison d’éternité). Quatre des six maisons d’éternité actuellement identifiées sont en cours de dégagement et de restauration; il s’agit de celles de Khnoumhotep, de Pépyânkh et de Khoui et de Her-néfer. Les travaux dans le per-djet de Khnoumhotep sont les plus avancés : la cour donne accès à cinq chapelles, dont celle – réutilisée – de Haounéfer, connue par ses magnifiques reliefs polychromes, et celle de Khnoumhotep, où douze statuettes en calcaire à son image ont été trouvées.






Tabbet al-Guech - Statuettes de Khnoumhotep.
Tabbet al-Guech - Statuettes de Khnoumhotep.

Les trente-trois puits du complexe de Khnoumhotep ont été fouillés. Dans le per-djet de Pépyânkh, qui est postérieur à celui de Khnoumhotep, la cour et sa chapelle sont déjà dégagées, ainsi que son puits funéraire. Au moins cinq chapelles et une trentaine de puits appartiennent à ces ensembles. Au milieu de la cour du complexe de Khoui, à presque un mètre au-dessus du sol d’origine, se trouve le mastaba-maison intact de Khnoumredioui, datable de la Première Période intermédiaire. De la même époque, ont été identifiées trois autres tombes du même type, mais à l’extérieur, juste au nord du complexe de Her-néfer.

Tombes de la Basse Époque.

Tabbet al-Guech - Oushebtis de Patchaouef(em)aouineith.
Tabbet al-Guech - Oushebtis de Patchaouef(em)aouineith.

La mission archéologique a pu mettre au jour une nécropole de la Basse Epoque, où doit se trouver la tombe d’un grand personnage, probablement celle de Patchaouef(em)aouineith, propriétaire de deux magnifiques oushebtis de la XXVIᵉ dynastie qui ont été découverts près de la chapelle-temple de la tombe.

La fouille de la nécropole tardive a permis de mettre au jour une cinquantaine de petits mastabas en briques crues, pour la plupart intacts et dont la taille varie de 1,5x2 m à 4x6 m (ht. max = 0,50, ainsi qu’une cinquantaine d’enterrements placés dans le sable (les corps momifiés ou non peuvent être déposés dans des sarcophages constitués d’éléments de calcaire réutilisés, dans des cercueils en bois ou en poterie, dans des nattes végétales, ou alors directement dans le sable).

Perspectives

Les travaux de dégagement de la totalité des puits dans le per-djet de Khnoumhotep achevés, il restera à faire la fouille et la restauration des maisons d’éternité de Pépyânkh, de Khoui et de Her-néfer avec leurs nombreux puits funéraires et chapelles. La fouille du mastaba-maison de Khnoumredioui sera essentielle pour mieux comprendre l’occupation de la Première Période intermédiaire, une époque encore mal connue à Saqqâra-Sud. Le dégagement de la tombe du grand personnage de la Basse Époque (puits saïte) demandera la mise en œuvre d’importants moyens. Il est clair que pour comprendre l’occupation de ce site, il faudrait faire des sondages à l’endroit où a été identifié en 2003, au moyen de la géophysique, les traces de structures faisant penser à une pyramide détruite et un temple funéraire, qui s’étalent à partir de trente mètres à l’ouest de la bordure occidentale de la partie de nécropole dégagée.

Bibliographie sélective

  • V. Dobrev, «A New Necropolis from the Old Kingdom at South Saqqara», dans M. Bárta (éd.), The Old Kingdom Art and Archaeology. Proceedings of the Conference held in Prague, May 31 - June 4, 2004, Prague, 2006, p. 127-131, pl. III-IV.
  • V. Dobrev, «Old Kingdom Tombs at Tabbet al-Guesh (South Saqqara)», dans M. Bárta, F. Coppens et J. Krejci (éds.), Abusir and Saqqara in the Year 2005 (June 27 - 30, 2005), Prague, 2006, p. 229-235, pl. III-VI.
  • V. Dobrev, «Quest for the Lost Kings of Dynasty 6», dans F. Raffaele, M. Nuzzolo, I. Incordino (éds.), Recent Discoveries and Latest Researches in Egyptology. Proceedings of the First Neapolitan Congress of Egyptology, Naples, June 18th-20th 2008, Wiesbaden, 2010, p. 51-65
  • Lozachmeur, V. Dobrev, «Nouvelle inscription funéraire araméenne à Saqqâra», Comptes rendus de l’Académie des Inscriptions et Belles-Lettres, Avril-Juin 2008, Paris, 2008, p. 911-927.

Liens web

Tabbet al-Guesh

Site name: Tabbet al-Guesh طبة الجيش

Plan schématique de la fouille, mars 2010.
Plan schématique de la fouille, mars 2010.

Supervisor: Vassil Dobrev (egyptologist, archaeologist).

Collaborators:

  • Egyptologists, epigraphists: Bernard Mathieu (Univ. de Montpellier 3), Vassil Dobrev (IFAO), Yannis Gourdon (IFAO).
  • Architect: Pieter Collet.
  • Topographers: Olivier Onézime (IFAO), Mohamed Gaber (IFAO).
  • Ceramologist: Teodozja Rzeuska (Academy of Science, Warsaw).
  • Anthropologists and X-ray specialists: Roxie Walker (Institute for Bioarchaeology, San Francisco), Salima Ikram (AUC), Diane Laville et Afaf Wahba (CSA).
  • Illustrator: Khaled Zaza (IFAO).
  • Photographers: Gaël Pollin (IFAO), Ehab Mohamed (IFAO).
  • Restorer: Abeid Mahmoud (IFAO).
  • Geologists: (CNRS, Paris VI): Christian Chamerlynck, Roger Guerin, Fayçal Rejiba.
  • Géologues: Suzanne Reynaud (CNRS), Henri de la Boisse (CNRS), Farid Makroum (Univ. of Mansoura).

Partner institutions:

  • CSA.
  • British Museum (Institute of Bioarchaeology)

Campaign dates: mid-October to mid-February

The site of Tabbat al-Guesh (abbreviation - Tb) covers 1 km² of the northern part of Saqqara South. It can be divided into four quarters: Tb NE, Tb SE, Tb NW and Tb SW. Since 2000, the IFAO mission has been working on Tb NW, an area of 15 hectares. The zone presently under excavation represents a square of 50 m by 50 m, being 2% of the total surface area of the site.

Problématique

Aerial view showing the location of Tabbet al-Guesh in Saqqara South.
Aerial view showing the location of Tabbet al-Guesh in Saqqara South.

The discovery of numerous queens' pyramids around the pyramid of Pepi I (1987-2007) opened new horizons in historical research of the 6th dynasty. Nevertheless, the Memphite history of this dynasty is blocked by a very particular point: the total absence of pyramids belonging to half the pharaohs mentioned in the king lists. The best known and certainly the most reliable of these is the Abydos King List (19th dynasty), which mentions the name of eight pharaohs at the place where one would expect to find the sovereigns of the 6th dynasty: Teti, Userkare, Meryre (Pepi I), Merenre I, Neferkare (Pepi II), Merenre II, Netjerkare and Menkare. While the pyramid complexes of Teti, Pepi I, Mernre I and Pepi II were identified in 1880-1881, those of the four others are still unknown.

The principal aim of the excavations at Tabbat al-Guesh is to find archaeological proof of the existence of a funerary complex of at least one of these missing kings. This funerary complex would be the central architectural element of a necropolis that dates back to the 6th dynasty.

History of the excavations

The choice of the site of Tabbet al-Guesh, and more particularly of the north-west quarter, was determined by several factors. It is well situated geographically between the pyramids of Djoser and Unas to the north and those of Pepi 1 and Merenre I to the south, and thus in a likely spot for locating a royal monument. Another argument lay in it dimensions of 15 hectares, a sufficiently large area to hold a royal pyramid and its funerary temple (2 ha approx.) and also the inevitable cemetery of individuals, whose graves are generally set around the pharaoh's tomb.

The latest excavation campaigns (2008-2011) confirmed that this site does indeed hold a 6th dynasty necropolis that had not previously been identified. The excavations revealed not only this cemetery from the end of the Old Kingdom (ca. 2300-2100 BC), but also one from the First Intermediate Period (ca. 2100-1900 BC) and one from the Late Period (ca. 600-300 BC).

The mission concentrated its efforts in the south-east corner of the site. The area actually excavated is a square of 50x50 m, or quarter of a hectare, which is a tiny portion of the overall area of the necropolis that spreads over 15 ha. While this may be a rather limited space, occupation is very dense.

Tombs of the Old Kingdom

Tabbet al-Guesh - Chapel of Haunefer.
Tabbet al-Guesh - Chapel of Haunefer.

Six mud brick walls, whose size varies from 4x8 m to 7x10 m (max. height 3 m), protect open courtyards cut into the mountain that hold the entrances to the tomb chapels. Numerous funerary shafts are placed both in the courtyards and inside the chapels. This type of funerary architecture, a group of tombs protected by a curtain wall, was called per-djet (house of eternity) by the Egyptians. Four of the six houses of eternity now identified are being cleared and restored. They belong to Khnumhotep, Pepi-ankh, Khui and Her-Nefer. The work in the per-djet of Khnumhotep is the farthest advanced. The courtyard gives access to five chapels, including the re-used one of Haunefer, remarkable for its magnificent polychrome reliefs, and that of Khnumhotep, where 12 limestone statuettes in his image have been found.






Tabbet al-Guesh - Statuettes of Khnumhotep.
Tabbet al-Guesh - Statuettes of Khnumhotep.



The 33 shafts of the Khnumhotep complex have been excavated. In the per-djet of Pepi-ankh, which is later than that of Khnumhotep, the courtyard and his chapel as well as his funerary shaft have been cleared. At least six chapels and some thirty shafts make up these ensembles. In the middle of the Khui complex, at almost one metre below the original floor, there is the intact mastaba-house of Khnumrediwi, datable to the First Intermediate Period. Three other tombs of the same type and the same period have been identified, but to the outside, slightly to the north of the Her-nefer complex.

Tombs of the Late Period

Tabbet al-Guesh - Ushabtis of Patshawef(em)awineith.
Tabbet al-Guesh - Ushabtis of Patshawef(em)awineith.

The archaeological mission has also revealed a Late Period necropolis that holds the tomb of an important personality, probably that of Patshawef(em)awineith, the owner of two magnificent ushabtis from the 26th dynasty that were discovered near the chapel-temple of the tomb.

The excavation of this late cemetery has unearthed some 50, mostly intact, mud brick mastabas, varying in size from 1.5x2 m to 4x6 m (max. height 0.5 m), as well as about 50 burials. The bodies, some mummified, were placed in sarcophagi made of re-used limestone elements, in wood or ceramic coffins, in vegetal matting, or just directly in the sand.

Future perspectives

Now that all the shafts in the per-djet of Khnumhotep have been cleared, there is still the excavation and restoration of the houses of eternity belonging to Pepi-ankh, Khui and Her-nefer with their numerous funerary shafts and chapels. Excavating the mastaba-house of Khnumrediwi will be essential for a better understanding of occupation during the First Intermediate Period, an era that is still little known at Saqqara. Clearing the tomb of the important personality of the Late Period (Saite shaft) will require the application of large-scale resources. It is clear that in order to understand the occupation of this site, we will need to make soundings on a spot identified in 2003 by geophysical investigations. There appeared to be traces of structures suggesting a destroyed pyramid and a funerary temple that spread out some 30 m west of the western edge of that part of the cemetery already cleared.

Selected bibliography

  • V. Dobrev, «A New Necropolis from the Old Kingdom at South Saqqara», dans M. Bárta (éd.), The Old Kingdom Art and Archaeology. Proceedings of the Conference held in Prague, May 31 - June 4, 2004, Prague, 2006, p. 127-131, pl. III-IV.
  • V. Dobrev, «Old Kingdom Tombs at Tabbet al-Guesh (South Saqqara)», in M. Bárta, F. Coppens et J. Krejci (éds.), Abusir and Saqqara in the Year 2005 (June 27 - 30, 2005), Prague, 2006, p. 229-235, pl. III-VI.
  • V. Dobrev, «Quest for the Lost Kings of Dynasty 6», dans F. Raffaele, M. Nuzzolo, I. Incordino (éds.), Recent Discoveries and Latest Researches in Egyptology. Proceedings of the First Neapolitan Congress of Egyptology, Naples, June 18th-20th 2008, Wiesbaden, 2010, p. 51-65
  • Lozachmeur, V. Dobrev, «Nouvelle inscription funéraire araméenne à Saqqâra», Comptes rendus de l’Académie des Inscriptions et Belles-Lettres, Avril-Juin 2008, Paris, 2008, p. 911-927.

Web links